Под литературными жанрами принято понимать исторически сложившиеся типы произведений, объединенных как формальными, так и содержательными свойствами. Первые варианты систематизации литературных жанров появились еще в эпоху античности, впоследствии те или иные жанры не раз видоизменялись, переживали свои взлеты и падения в литературе разных стран и народов.

Древнерусская литература возникла после принятия христианства: во многом система ее жанров была позаимствована из Византии. В то же время, в средневековой Руси литературные произведения находились в тесной связи с фольклором, что обусловило их национальный колорит.

 

Одни из наиболее древних и известных памятников русской письменности – новгородские берестяные грамоты. Существовали они примерно с XI века и отражали повседневную жизнь средневекового русского общества. Среди берестяных грамот сохранились документы (челобитные, долговые списки), личные письма, церковные тексты, фольклорные произведения, однако полноценными литературными произведениями их назвать сложно.

 

Другие древнейшие образцы древнерусской литературы – это летописи. В них подробно (по годам и месяцам) описываются исторические события. В Византии аналогичные письменные источники назывались хрониками, в Западной Европе – анналами. Летописи сохранились во многих городах и при крупных монастырях. Наиболее ранним летописным сводом, дошедшим до наших дней, считается «Повесть временных лет», автором которой считается монах Киево-Печерского монастыря Нестор. «Повесть временных лет» была написана в XII веке, в ней охвачен период истории с библейских времен до 1117 года.

 

Распространенным жанром литературы на Руси стали былины (старины) – эпические песни о подвигах народных героев – богатырей. Имена былинных богатырей-воинов Ильи Муромца, Алеши Поповича, Добрыни Никитича, крестьян Вольги и Микулы Селяниновича впоследствии перекочевали во многие авторские произведения. У многих из этих героев были реальные прототипы, часть из них упоминалась и в европейском эпосе, и в летописях. Как правило, в основе былин лежат исторические сюжеты, нередко реальные события переплетаются в них с художественным вымыслом.

 

Широкое распространение в средневековой Руси получила религиозная литература: жития (описания жизни и деяний святых), творения святых отцов, переводы из Евангелия, видения (описания взаимодействия людей с божественным миром). Постепенно складывались такие жанры, как хожения (путевые заметки), повести, слова и сказания. Огромную известность получили «Слово о полку Игореве» – одно из первых произведений, прославляющих воинскую славу Руси, «Повесть о Петре и Февронии Муромских», «Моление Даниила Заточника», «Хожение за три моря» тверского купца и путешественника Афанасия Никитина, сборник моральных наставлений «Домострой» за авторством протопопа Сильвестра.

 

Широкое распространение книг на Руси началось с XVI века, с появления первой русской печатной книги «Апостол» в типографии Ивана Федорова. Постепенно печатные книги начинают использоваться для обучения грамоте: в основном они носили религиозный характер. Окончательное становление русских типографий, появление массового книгопечатания и периодических изданий относится уже к эпохе Петра I, несколько позже, в середине XVIII века, складываются жанры светской литературы в Российской империи.