В иконе «Нерукотворный Спас» Симон Ушаков попытался изобразить фигуру Христа объемной, лицо – «живым», настоящим. Эта первая попытка реалистичного изображения была еще очень неуверенной из-за незнания анатомии человеческого тела. В конце 17 века попытки избавиться от церковных канонов привели к распространению парсун (портретов). В изображениях определенных лиц художник мог свободно применять реалистические принципы живописи.

Фресковая живопись во второй половине 17 века продолжала следовать церковным канонам. От предыдущих эпох она отличается только разнообразием тем и сюжетов. Появляются сюжеты из житий святых, Апокалипсиса, различных притч. Но веяния эпохи постепенно проникают и в нее. Художники тщательнее прорисовывают фон, вводят в композицию различные бытовые предметы, правдиво изображают жестикуляцию героев. Сюжеты становятся многоплановыми, в них появляется много движения. Фрески 17 века отличаются от росписей предыдущих веков малыми размерами, теперь они располагаются рядами друг за другом, в то время как раньше одна фреска могла занимать всю стену.

В начале 18 века Петр I окончательно освободил русское искусство из-под влияния церкви. Ему нужны были художники, которые могли бы изображать военные сражения, портреты царской свиты, виды строящего Петербурга. Русские художники же умели писать только иконы, поэтому царь Петр приглашает в Россию европейских художников, а наиболее способных русских живописцев отправляет учиться в Европу. Одним из талантливейших портретистов начала 18 века был Иван Никитич Никитин. Он написал портреты царя и его приближенных.

Портреты Алексея Петровича Антропова гораздо проще и живее. Он изображает людей такими, какие они были на самом деле, не пытаясь приукрасить и возвеличить их. Замечателен портрет молодого Петра III. Художник изобразил его в торжественной обстановке, рядом с колоннами и драпировками, но это не грозный самодержец, а простой юноша с ничего не выражающим лицом.  Еще один талантливый художник 18 века – Иван Петрович Аргунов. Для его портретов характерна естественность, которая проявляется в позах и мимике героев. Так же, как и А. П. Антропов, И. П. Аргунов изображал людей очень правдиво.

В 1757 году была открыта Академия художеств, заложившая основы русского академического стиля в живописи конца 18 – 19 веков. Во второй половине 18 века художники обращают внимание на внутренний мир человека и на то, какими средствами можно передать характер и индивидуальные черты на портрете. Просто достоверное изображение внешности героев их уже не устраивает. В этот период портретная живопись достигает наивысшего расцвета. Наиболее выдающимися портретистами второй половины 18 века являются Федор Степанович Рокотов, Дмитрий Григорьевич Левицкий.

Ф. С. Рокотов написал портреты Екатерины II, Петра III, Павла Петровича, графа Орлова и других лиц из императорского окружения. Для портретов Ф. С. Рокотова характерна мягкость линий, он не прорисовывает все детали внешности и одежды, а только подчеркивает их отдельные элементы. Во внешности своих героев художник отражает их внутренний мир.

Д. Г. Левицкий замечательно сочетал в портретах принципы классицизма и рококо. К его наиболее удачным работам относятся портрет архитектора А. Ф. Кокорина (1769), за который Д. Г. Левицкий получил звание академика, портрет А. М. Голицына (1772), многочисленные портреты воспитанниц Смольного института (1772-1776). Последние изображены в обычной обстановке урока музыки или танца, они словно и не позируют художнику, а просто занимаются или общаются друг с другом. В 1773 году художник написал портрет П. А. Демидова. Изящная поза, в которой изображен П. А. Демидов, его важное выражение лица наводят на мысль о том, что он занят серьезными государственными делами, на самом же деле он изображен в халате в домашней обстановке и опирается на садовую лейку. В 1783 году Д. Г. Левицкий написал портрет Екатерины II, в 1797 – портрет Н. И. Новикова. В каждой работе Д. Г. Левицкий стремился изобразить конкретный характер.

Во второй половине 18 века стремление художников к реализму в живописи приводит к появлению исторического жанра. Основоположником его становится Антон Павлович Лосенко. Изначально он, как и многие его современники, писал портреты, но под влиянием французской и итальянской школ живописи начал писать картины на библейские сюжеты и сюжеты античной мифологии. Первую же картину на сюжет русской истории («Владимир и Рогнеда») он написал в 1770 году. В этой картине художник изобразил душевные переживания героев, горе Рогнеды и раскаяние Владимира, убившего ее отца и братьев. Следующая монументальная картина А. П. Лосенко, «Прощание Гектора с Андромахой» (1773), также изображала глубокие душевные переживания героев. Изображение внутреннего мира человека было характерной чертой русской живописи второй половины 18 века.

В 17-18 веках русская живопись полностью освободилась от церковных традиций, отделилась от церковной живописи и начала создавать собственные жанры и направления. Если в 18 веке художники большое внимание уделяли реалистичному изображению человека, то в следующем веке главными темами картин станут природа, история и общество.